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L'affaire Mortara : un scandale explosif au cœur du prochain film de Spielberg

L'affaire Mortara : un scandale explosif au cœur du prochain film de Spielberg

Avec le consentement du pape, Edgardo Mortara, enfant juif, est arraché à sa famille et élevé comme un catholique dans l’Italie du 19ème siècle.

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Le prochain long-métrage de Steven Spielberg s’attaque à une tragédie peu connue qui a déchiré une famille juive italienne.

Adaptation du roman The Kidnapping of Edgardo Mortara de David Kertzer paru en 1997, ce film porte à l’écran l’histoire révoltante d’un enfant juif arraché à sa famille avec le consentement du pape IX, en Italie pré-unification.

Même s’il semble tout droit sorti de l’époque médiévale, ce scandale s’est pourtant déroulé dans les temps modernes ; Mortara étant décédé en 1940.

Tout commence dans les années 1850. À cette époque, Bologne est la deuxième ville des États pontificaux, noms donnés à la partie centrale de l’Italie quand celle-ci se trouvait sous le gouvernement des papes. Bien que de nombreux Italiens appellent au changement, la ville demeure propriété de l’Église. Comptant quelques 200 membres, la petite communauté juive de Bologne est la cible d’un antisémitisme virulent. Soucieuse de faire profil bas, elle n’a ni rabbin communautaire ni synagogue.

Momolo et Marianna Mortara vivent au centre-ville et emploient plusieurs adolescents du quartier pour assurer l’entretien de leur logis et s’occuper de leurs enfants. En 1853, leur gouvernante est une jeune fille de 14 ans appelée Anna Morisi. Elle s’est installée chez eux quelques mois avant la naissance de leur fils Edgardo.

Anna Morisi se prend d’affection pour le nourrisson juif. Quand, à l’âge d’un an, celui-ci contracte une grave maladie, l’adolescente confie à l’épicier du quartier que son protégé est un bel enfant et qu’elle serait terriblement triste de le voir mourir. Le commerçant lui suggère de baptiser l’enfant dans l’espoir que ceci l’aidera à recouvrer la santé.

« Votre fils Edgardo a été secrètement baptisé et j’ai reçu l’ordre de l’emmener avec moi. »

La jeune nounou ne connait pas la marche à suivre, mais elle improvise un sacrement de son cru en jetant un verre d’eau sur l’enfant puis en récitant quelques prières qu’elle ne tarde pas à oublier. « Je pensais que mon geste n'aurait aucune incidence puisque je l’avais fait sans vraiment savoir ce que je faisais », affirmera-t-elle plus tard.

Mais quelques années plus tard, Morisi raconte à une amie le baptême improvisé qu’elle a fait au petit enfant juif dont elle prenait soin autrefois. La rumeur se répand, jusqu’à parvenir aux oreilles des autorités cléricales. Bientôt, la jeune fille est convoquée chez l’Inquisiteur officiel et soumise à un interrogatoire.

Edgardo Mortara (à droite) avec sa mère et son frère, circa 1880.

La réaction de l’Église ne se fait pas attendre. Dans la nuit du 23 juin 1858, la police pontificale fait une perquisition dans la demeure des Mortara et exige de voir tous leurs enfants. Terrifié, les parents réveillent leurs enfants endormis. Bientôt, sept enfants exténués sont alignés face à la police : Ernesta et Erminia, des jumelles de 11 ans, August âgé de 10 ans, Arnoldo âgé de neuf ans, Edgardo âgé de 6 ans, Ercole âgée de 4 ans, et bébé Imelda.

« Votre fils Edgardo a été secrètement baptisé et j’ai reçu l’ordre de l’emmener avec moi », annonce le chef-policier.

Éclatant en sanglots, Momolo et Marianna supplient les policiers d’épargner leur fils. Un voisin juif qui, alerté par l’agitation nocturne a accouru chez les Mortara, témoigne : « J’ai vu une maman éperdue de douleur, le visage ruisselant de larmes, et un père qui s’arrachait les cheveux, tandis que leurs enfants agenouillés suppliaient les policiers d’avoir pitié d’eux. C’est une scène si poignante que je suis incapable de la décrire. »

Alors que la terrible nouvelle se répand dans le quartier, les habitants juifs locaux accompagnés de quelques membres de la garde pontificale interviennent auprès de l’Inquisiteur local pour tenter de le faire changer d’avis. Après 24 heures d'incertitude, la réponse arrive : parce qu’il a été baptisé, Edgard Mortara est désormais un chrétien à part entière. Et en tant que tel, il ne peut en aucun cas être élevé par des Juifs. Le lendemain, le 24 juin 1858, le garçonnet est définitivement arraché aux bras de sa maman.

Edgardo est conduit à Rome. Mais son enlèvement suscite trop de remous. Soucieux de parer aux critiques, les autorités cléricales publient une version officielle du voyage d’Edgardo : à leurs dires, juste après avoir été séparé de ses parents, l'enfant est devenu un fervent catholique, et a insisté pour visiter plusieurs églises en chemin vers Rome. En réalité, et comme le racontera plus tard Edgardo, il réclame ses parents en sanglotant. (On lui ment que ses parents l’attendent à Rome.) Et quand il demande qu’on lui rende la petite mézouza en pendentif qu’il porte autour du cou, on lui donne à la place un crucifix.

Malgré une pression internationale grandissante contre l’enlèvement, le Pape se considère comme le « nouveau » père d’Edgardo et refuse de le restituer à ses parents.

À Rome, Edgardo est élevé à la Maison des Catéchumènes, où vivent les nouveaux convertis au catholicisme, parmi eux plusieurs Juifs qui y ont été conduits de force. Au milieu des années 1800, il est illégal pour les Juifs de s’approcher de bâtiment ou de communiquer avec ses résidents. Il arrive d’ailleurs qu’un Juif se fait arrêter pour le seul crime d’avoir jeté un coup d’œil par une fenêtre. Les parents d’Edgardo voyagent à Rome et après de nombreux mois de supplications, on leur accorde l’autorisation de rendre une brève visite à leur fils. Edgardo confie à sa mère qu’il continue à réciter la prière du Chéma chaque soir.

Le pape Pie IX s’intéresse personnellement au sort d’Edgardo Mortara. Malgré une pression internationale grandissante contre l’enlèvement, le pape se considère comme le « nouveau » père d’Edgardo et refuse de le restituer à ses parents, ni même de le laisser entretenir des contacts avec ces derniers. À l’âge de 13 ans, et après sept ans de cours de cathéchisme intensifs , Edgardo s’ajoute le nom de Pie, en l’honneur du Pape. À sa majorité, Edgardo Pie est ordonné prêtre catholique.

L’enlèvement d’Edgardo Mortara vu par Moritz Daniel Oppenheim, 1862

En 1878, Marianna Mortara reprend contact avec son fils, après plusieurs années où on lui interdit de lui rendre visite. Elle le trouve transformé. Désormais, le jeune homme désire ardemment convertir les Juifs, et plus particulièrement sa famille, au catholicisme. Quand sa mère décède en 1890, la presse italienne publie des reportages sensationnels de sa prétendue conversion au catholicisme, laquelle aurait été effectuée sur l’insistance de son illustre fils prêtre. Mais au lieu d’entretenir ce mythe, Edgardo prend la peine de révéler la vérité au grand jour : « J’ai toujours ardemment désiré que ma mère embrasse la foi catholique et j’ai essayé à maintes reprises de l’en convaincre. Néanmoins, elle ne l’a jamais fait, et bien que je me sois tenu à ses côtés pendant son ultime maladie, aux côtés de mes frères et sœurs, elle n’a jamais manifesté le moindre signe de conversion. »

Edgardo est resté en contact avec sa famille. Son petit neveu Gustavo Latis a confié en 2014 au Times of Israel que pendant plus d’un siècle, un portrait d’Edgardo est resté accroché sur les murs de sa maison avec en-dessous la dédicace: « Ma mère bénie et bien-aimée ! Puisse Dieu te garder heureuse entourée de l’affection de ton fils bien-aimé Pio-Edgardo, qui t’aime énormément. Venise 15/XI/81 ».

Gustavo Latis tient un portrait encadré d’Edgardo (Rossella Tercatin/The Times of Israel)

Latis se souvient des visites d’Edgardo dans la maison familiale et de la grande coiffe de prêtre noire qu’il accrochait dans leur vestibule. Sa grand-mère Imelda, la petite sœur d’Edgardo, était selon lui « très attachée au judaïsme ». « Elle prenait toujours soin de jeûner à Yom Kippour et de célébrer Pessah, et elle adorait cuisiner les plats juifs traditionnels… » se souvient son petit-fils. Malgré son engagement au judaïsme, Imelda continue à entretenir des liens étroits avec son frère. Mais cela ne l’empêche pas de faire preuve de prudence en sa proximité. « En dépit de l’affection fraternelle qui n’a jamais cessé de régner entre eux, ma grand-mère gardait un œil vigilent sur sa famille lorsque son frère était présent. Elle craignait qu’il nous prêche, surtout nous, les enfants. »

Un grand nombre des proches d’Edgardo ont péri au cours de la Shoah. S’il n’était pas décédé en 1940, à l’âge de 88 ans, quelques mois avant l’invasion allemande en Belgique, où il vivait, Edgardo aurait constaté que sa conversion au catholicisme n’aurait pas suffi à l’épargner et il aurait peut-être été déporté.

Steven Spielberg effectue actuellement le casting du film dans le monde entier. On ne peut qu’espérer que l’adaptation au grand écran de cette terrible saga nous apprenne à apprécier à sa juste valeur la chance d’avoir reçu – et celle de pouvoir donner à nos enfants – une éducation juive authentique.

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Vos réactions : 2

(2) KLAPISCH, February 15, 2017 5:43 PM

affaire Finaly

il faut montrer les répercussions avec l'affaire Finaly, 100 ans après ! là encore le Pape a fait preuve d'une malhonnêteté évidente.

(1) Anonyme, February 15, 2017 3:30 PM

histoire déchirante Merci Mr Spielberg

Cette horrible histoire m'a fait monter les larmes aux yeux. Ou on nous tue, ou on nous convertit de force. Les Juifs devraient comprendre une bonne fois pour toute combien les non-juifs nous haïssent et souhaitent notre disparition. Je pense qu'ils feraient peut être moins de mariages mixtes et se rapprocheraient plus de notre Créateur. Merci Mr Spielberg de raconter l'histoire, nous en avons tant à travers le monde, les arabes ne faisaient pas mieux, je suis de Tunisie, et quand ils voyaient une jolie fille, ils essayaient par la force de la prendre à sa famille (et j'ai entendu plusieurs fois des famille qui envoyaient par l'Agence Juive en cachette leur fille vers Israël pour lui épargner une conversion forcée). Que Hachem nous protège encore et toujours Amen

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